DownloadedFile_3James Lee Burke est justement considéré comme un maître du polar américain. Actuellement iI partage sa vie entre le Montana et La Louisiane. C'est d'ailleurs cet état du sud qui sert de cadre à une grande partie de ses romans. Un personnage traverse l'oeuvre de Burke, Robicheaux, vétéran de la guerre du Vietnam, ex-flic, porté sur la bouteille. Comme tout héros de roman noir, il révèle les tares de la société il nous fait découvrir les milieux en marge : truands, prostituées, ripoux, politiciens véreux...et les exclus de la société, pauvres, noirs ou cajuns. En France, l'excellente adaptation d'un de ses romans par Bertrand Tavernier Dans la brume électrique a permis de mieux faire connaître son oeuvre.

Si nous étions habitués à lire des romans denses, nous pouvons découvrir avec Jésus prend la mer un auteur de nouvelles écrites entre 1990 et 2007. La plupart d'entre elles comportent une part d'autobiographie. 

Deux récits se situent dans les montagnes du Montana et mettent en scène un ancien professeur d'université retiré dans son ranch au milieu d'une nature idyllique. L'irruption d'êtres violents dans son univers pose la question : que doit-on faire face à ces individus? les ignorer ? répondre à la violence par la violence?  

Les autres histoires se situent dans le Texas et la Louisiane et font sans aucun doute référence à des événements de la vie de Burke. L'adolescence, dans les années 50, est présentée dans deux nouvelles ayant pour thème l'amitié entre le narrateur et  un autre personnage, Nick. Burke fait revivre la naissance du rock'n'roll dans un milieu corrompu et gangréné par la mafia. L'écrivain a travaillé comme ouvrier de l'industrie pétrolière et situe l'action d'un de ses récits sur une barge, un lieu clos, où les hommes doivent cohabiter. Deux hommes vont s'opposer parce qu'ils portent en eux une souffrance retenue. 

Un thème récurrent des nouvelles (et de l'oeuvre entière de Burke) est le traumatisme laissé par la guerre, toutes les guerres menées par les Etats-Unis depuis 70 ans : seconde guerre mondiale, Corée, Vietnam, guerre du golfe. Nombre des personnages ne pourront jamais se libérer de l'enfer et l'horreur.  Comment oublier le suicide de femmes et d'enfants japonais poussés par la peur des soldats américains ? Que va devenir Lisa? le personnage de Brume, sans ressource, veuve de son compagnon tué en Irak et ramené en morceaux. L'avenir est sombre pour les pauvres.

Le titre de la dernière nouvelle est aussi celui du recueil. Le récit poignant est écrit après le passage de l'ouragan Katrina qui a dévasté La Nouvelle Orléans, envahi les quartiers populaires.

La nouvelle Orléans était un poème...un chant dans le coeur et qui ne mourrait jamais.Je n'ai qu'un regret. Personne ne s'est  donné la peine de nous expliquer pourquoi on nous a laissés tomber.

Burke n'est pas seulement un grand auteur de polars. C'est un des grands romanciers américains actuels.

 

Editions Payot-Rivages.2010.