UnknownNé en 1894 dans un milieu modeste Dashiell Hammett quitte le milieu familial à l'âge de 14 ans. Il apprend  à survivre en multipliant les petits boulots, et se frotte à la dure loi de la rue. En 1915, alors âgé de 19 an s il est engagé comme détective privé par l'agence Pinkerton à San Francisco. Il fréquente les lieux de tous les trafics: les docks, les champs de course, les bars, les boites de nuit…. Dandy à la santé précaire, malade des poumons et alcoolique, il est le témoin de la corruption qui sévit à San Francisco. Il observe les liens qui unissent truands, policiers ripoux , hommes de loi sans scrupule et politiciens véreux. En 1920, il commence à écrire des nouvelles qui s'inspirent de son vécu dans des publications bon marché, les Pulps , en particulier pour la série "Black Mask". Il invente le genre des "durs à cuire" (hard boiled), le roman noir. On est bien loin des atmosphères et des lieux policés d'Agatha Christie. Comme l'a dit brillamment Raymond Chandler, Hammett "a sorti le crime de son vase vénitien et l'a flanqué dans le ruisseau". Il  va être le créateur d'un personnage clef du roman noir, le privé, d'abord sous l'identité de Continental Op, puis sous celui de  Sam Spade, immortalisé à l'écran par Humphrey Bogart. Le détective de Hammett n'est pas un personnage toujours sympahique. Flegmatique, doté d'un humour noir, quelque peu misogyne il laisse s'entasser les cadavres avec une totale froideur. Il n'hésite jamais à recourir à la violence. Il n'a aucune morale sociale et n'est surtout  pas là pour défendre la propriété privée.  Le style d' Hammett a révolutionné la manière d'écrire, pas uniquement le genre policier. Hemingway avouait avoir été influencé par l'auteur du Faucon Maltais. L'écriture est nerveuse, directe, imagée, "cinématographique". les dialogues sont incisifs, proches de la langue de la rue. L'action révèle la psychologie des personnages. Sa carrière d'écrivain s'achève en 1934, avec cinq romans et une soixantaine de nouvelles. Le reste de sa vie est marquée par ses problèmes de tuberculose aggravés par son alcoolisme. Sous la période noire du MacCarthysme, en 1951, Hammett sera jeté en prison pour sympathie communiste. Il meurt en 1961.